From: California Institute of Technology
Published December 19, 2017 08:12 AM

Los científicos descubren efectos secundarios inesperados al limpiar el aire urbano

Un desequilibrio entre las tendencias en dos contaminantes atmosféricos comunes está desencadenando inesperadamente la creación de una clase de compuestos orgánicos transportados por el aire que generalmente no se encuentran en la atmósfera en áreas urbanas de América del Norte, según un nuevo estudio de Caltech.

Durante décadas, los esfuerzos para reducir la contaminación del aire han llevado a un aire más limpio en las ciudades de EE. UU. como Los Ángeles, con las consiguientes mejoras en la salud pública. Esos esfuerzos se han dirigido tanto a los óxidos nítricos como a los hidrocarburos. El óxido nítrico es un compuesto de nitrógeno y oxígeno emitido por los motores (especialmente los que funcionan con combustible diesel) y de las centrales eléctricas de carbón. Los hidrocarburos, mientras tanto, son la familia de moléculas formadas a partir del hidrógeno y el carbono. Estas moléculas se emiten de muchas fuentes, incluidos los automóviles a gasolina, camiones, solventes, limpiadores utilizados en el hogar y en entornos industriales, e incluso, los árboles.

Una forma en que los investigadores rastrean las tasas cambiantes de emisiones de óxido nítrico y de hidrocarburos es examinando la relación de los niveles de hidrocarburos atmosféricos distintos del metano con los del óxido nítrico (el metano, un potente gas de efecto invernadero, se rastrea por separado). Desde 1987 y 1997, esa relación se redujo en un factor de dos.

La fuerte caída en los niveles de óxido nítrico en comparación con la disminución más lenta de los hidrocarburos es importante: según un nuevo estudio dirigido por Paul Wennberg de Caltech y Henrik Kjaergaard de la Universidad de Copenhague, esta disparidad puede conducir a la producción de químicos llamados hidroperóxidos orgánicos.

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Imagen vía Pixabay

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