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Published July 28, 2015 08:16 AM

Estudio de semillas revela los riesgos futuros a la naturaleza

El primer estudio en todo el mundo de los animales y las semillas que comen ha anulado una suposición sostenida por largo tiempo: que los animales grandes se alimentan principalmente de semillas grandes.

El hallazgo de los científicos de la University of New South Wales, Australia (UNSW), tiene implicaciones para la conservación que muestran que una mayor variedad de plantas podrían estar en riesgo si los grandes animales se extinguen y no dispersan sus semillas.

En un amplio estudio de la UNSW, Si-Chong Chen y la profesora Angela Moles, compilaron y analizaron los datos de más de 13,000 interacciones animales-semillas, sobre la base de los informes publicados con anterioridad.

"Es el primer estudio a gran escala de la relación entre la masa corporal de los animales y el tamaño de la semilla ingerida jamás realizado", dice la señora Chen, una estudiante de doctorado en la Escuela de Ciencias Biológicas, de la Tierra y Ambientales.

"Hemos cubierto todos los grupos de vertebrados: Peces, anfibios, reptiles, aves y mamíferos y se incluyeron los animales de muchas áreas diferentes, desde la tundra ártica a las selvas tropicales."

La investigación se publica en la revista Ecología Global y Biogeografía.

Las semillas más pequeñas en el estudio fueron las diminutas semillas de la baya de las nieves de montaña, que fueron devoradas por los animales más pequeños del estudio, con piel cubierta de pelo, en las Islas Chatham cerca de Nueva Zelanda.

Las semillas más grandes eran las largas semillas de 9 centímetros del árbol de los bosques tropicales de África, Balanites wilsonia. Ellas fueron comidas por los animales más grandes en el estudio, los elefantes africanos de 4 toneladas.

"Desde hace tiempo se predijo que a medida que el tamaño del cuerpo de los animales aumenta también lo hace el tamaño de las semillas que ingieren", dice la señora Chen.

"Los grandes animales comen algunas grandes semillas de frutos carnosos. Pero la predicción es errónea porque pasa por alto el hecho de que los grandes animales como búfalos, vacas, ciervos y cebras también ingieren accidentalmente cientos de pequeñas semillas, ya que pastan en vegetación herbácea corta."

El hallazgo cambia el impacto previsto de la pérdida de los animales más grandes debido a la caza, la pérdida de hábitat o el cambio climático.

"Si los grandes animales se extinguen en un ecosistema, no sólo van a ser las especies más grandes de semillas las que pierden sus potenciales dispersores; algunas de las especies más pequeñas de semillas también estará en riesgo", dice la Sra Chen.

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Imagen de elefantes alimentándose vía Shutterstock

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